10 personas que marcaron la ciencia en 2019

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 El País de España

La tradicional lista anual de la revista tiene un gran peso medioambiental en esta edición. Entre las 10 personas seleccionadas figura la ecóloga argentina Sandra Myrna Díazcoordinadora del mayor informe hasta la fecha sobre el estado de los seres vivos en el planeta, elaborado por la Plataforma Intergubernamental sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas. Su alarmante conclusión: Alrededor de un millón de especies animales y vegetales están amenazadas de extinción, muchas de ellas en un plazo de unas pocas décadas.

“Tenemos que cuestionar esas narrativas que dicen que la única manera de progresar es consumiendo más, cada vez más caro, con más obsolescencia. ¿Qué es esa idea de progreso?”, afirmó la investigadora de la Universidad Nacional de Córdoba, en una entrevista con el diario español “El país” en junio, tras ganar el Premio Princesa de Asturias de Investigación.

La ecóloga argentina Sandra Díaz (Foto: TÉLAM / Gentileza Daniel Caceres)
La ecóloga argentina Sandra Díaz (Foto: TÉLAM / Gentileza Daniel Caceres)

La clasificación además mencionó a Ricardo Galvãocientífico y físico brasileño. Los informes demostraban un aumento de la deforestación en la Amazonia, por lo que el presidente de Brasil Jair Bolsonaro, salió a desmentirlo.

Los últimos datos del Instituto Nacional de Investigación Espacial, sin embargo, le dieron la razón: la Amazonia perdió 9.762 kilómetros cuadrados de selvas entre agosto de 2018 y julio de 2019, un 30 por ciento más que el año anterior y casi el doble que en 2012.

El microbiólogo Jean-Jacques Muyembe Tamfum contó que, en 1976 cuando llegó a la aldea que sufrió el primer brote de ébola, no tenía barbijo ni guantes de látex. La escena que se encontró ahí, en una misión católica dirigida por monjas belgas en Yambuku (hoy República Democrática del Congo), era apocalíptica. La mayor parte de las religiosas murieron, mucha gente había escapado y los supervivientes tenían fiebre y diarrea. Tomó muestras de los cadáveres con las manos desnudas. Al terminar, se las lavó con agua y jabón.

El doctor Jean-Jacques Muyembe Tamfun siendo vacunado contra el ébola en Goma, Congo, el 22 de noviembre de 2019 (Foto: Pamela Tuzio/AFP)
El doctor Jean-Jacques Muyembe Tamfun siendo vacunado contra el ébola en Goma, Congo, el 22 de noviembre de 2019 (Foto: Pamela Tuzio/AFP)

El científico congoleño, de la Escuela de Medicina de Kinshasa, dirige desde julio la campaña contra el último brote de ébola, que desde 2018 en su país mato ya a 2.200 personas. Muyembe Tamfum, codescubridor del virus hace 43 años, libra su décima batalla contra la enfermedad, “la más dura hasta ahora”, según destaca la publicación científica “Nature”. En todos los brotes anteriores logró cortar la expansión de la epidemia.

La publicación británica también incluyó a la activista Greta Thunberg, de 16 años. “Una adolescente sueca llevó la ciencia del clima a la primera línea mientras canalizaba la ira de su generación”, apunta la revista Nature. “Greta inspiró a científicos, activistas y políticos”, subraya Angela Ledford Anderson, directora del programa de Clima y Energía de la Unión de Científicos Preocupados.

La activista sueca Greta Thunberg (Foto: Shutterstock)
La activista sueca Greta Thunberg (Foto: Shutterstock)

El paleontólogo etíope Yohannes Haile-Selassie es otro de los protagonistas del año. El investigador del Museo de Historia Natural de Cleveland (Estados Unidos) anunció en agosto que su equipo había encontrado un cráneo completo de un homínido (primate) que vivió hace 3,8 millones de años en lo que hoy es la región de Afar, en Etiopía. Los restos, una joya paleontológica, pertenecieron a un individuo de la especie Australopithecus anamensis, clave en la evolución de la humanidad.

La astrofísica canadiense Victoria Kaspi también está entre los destacados, por su esencial participación en la construcción del telescopio CHIME, el mejor cazador de los “estallidos rápidos de radio”, unas misteriosas emisiones de ondas de radio procedentes del exterior de nuestra galaxia. El aparato, localizado en el suroeste de Canadá, está destinado a averiguar el origen de estos estruendos y a responder otras grandes preguntas de la cosmología.

El físico estadounidense John Martinis, líder del proyecto de Google para construir una computadora cuántica. Su equipo anunció en octubre que había logrado la llamada “supremacía cuántica”: Conseguir que una computadora especial resuelva en unos minutos unas operaciones sin aplicación práctica que requerirían miles de años de una convencional.

El paleontólogo Yohannes Haile-Selassie (Foto: Museo de Historia Natural de Cleveland)
El paleontólogo Yohannes Haile-Selassie (Foto: Museo de Historia Natural de Cleveland)

El trabajo de Wendy Rogersexperta en bioética en la Universidad Macquarie, en Sídney (Australia), también recibió este año la atención internacional. Se dedicó a revisar estudios científicos chinos sobre trasplantes de órganos. Ella y un equipo de voluntarios detectaron que más de 400 investigaciones, con 85.000 trasplantes realizados entre 2001 y 2017, no especificaban de dónde habían salido los donantes. Rogers apuntó al probable uso de prisioneros.

El neurocientífico Nenad Sestan, de la Escuela de Medicina de Yale (Estados Unidos), entró en la decena de elegidos. Su equipo desarrolló un sistema de “perfusión cerebral” que imita el flujo sanguíneo. Al probarlo en 32 cerdos decapitados (cuatro horas después de su muerte) consiguieron restaurar algunas funciones básicas a nivel celular, abriendo la puerta al objetivo todavía muy lejano de frenar el deterioro cerebral asociado a la muerte.

El inmunólogo chino Hongkui Deng, de la Universidad de Pekín, completa la lista por sus trabajos pioneros con la revolucionaria herramienta de edición genética CRISPR. El equipo de Deng intentó imitar en el laboratorio una mutación natural en el gen CCR5 que hace inmune al virus del sida a millones de personas. Los científicos chinos extrajeron de un donante células madre precursoras, las modificaron con las tijeras moleculares CRISPR y se las inyectaron a una persona con leucemia y VIH, buscando repetir el caso de Timothy Ray Brown, un paciente curado en 2008 gracias a un trasplante de médula ósea de un donante con la mutación en el gen CCR5. La estrategia no funcionó, pero sirvió para demostrar que la técnica CRISPR se puede utilizar con seguridad en adultos con VIH.

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